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lunes, 27 de abril de 2015

"OPERACIÓN COBRA" LA BOLSA DE FALAISE

La batalla de la Bolsa de Falaise 1944

     
La batalla de la Bolsa de Falaise fue un enfrentamiento producido entre los días 12 y 21 de agosto de 1944.

Se considera el punto final de la campaña de Normandía.

Toma su nombre de los combates cercanos a la localidad de Falaise donde el grupo de ejércitos B consistente en el 5 ejército panzer y el 7 ejército (este último siendo cercado) se enfrentaron con fuerzas aliadas muy superiores.

La batalla supuso una decisiva victoria aliada en el sentido que una importante parte de las fuerzas alemanas al oeste del río Sena resultaron destruidas.

OPERACIONES PRECEDENTES

Los aliados no habían cumplido la mayoría de sus objetivos iniciales previstos para el día D, pero se habían consolidado muy bien en sus cabezas de playas hasta formar una bien definida franja costera.
Cherburgo fue tomado el 30 de junio 1944, tras un asedio, proporcionando el primer puerto importante a las fuerzas aliadas.

Caen sin embargo no fue tomado hasta el 6 de agosto, pese a que se pretendía tomar ya en el día D.
La operación Cobra permitió expandir esta franja tierra adentro, para capturar las principales localidades de la región, tuvo lugar entre el 25 y 31 de julio de 1944.

La principal conquista de esta operación fue St. Lô, que fue tomada el 19 de julio por efectivos de la 29 división de infantería de los EEUU.

Los alemanes por su parte lanzaron la operación Lüttich entre los días 7 y 13 de agosto. Un optimista contrataque en torno a Mortain que pretendía eliminar los logros obtenidos con la operación Cobra y las semanas posteriores.

Shermans de la Commonwealth preparando para iniciar la operación “Totalize” el 7 de agosto, tras la toma de Caen.
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Posiciones iniciales del frente en el 8 de agosto. La larga flecha roja apunta a Mortain, donde los alemanes realizaron el fallido contrataque.

Falaise Pocket map.svg
File:Falaise Pocket map.jpg

Expansión del frente desde el 1 al 13 de agosto. Los americanos llegan al Loira y toman toda la península de Bretaña salvo algunas localidades. Los alemanes no solo fracasan en aislar a los aliados que habían asegurado la península de Cotentin, sino que ahora ellos mismos son los que corren riesgo de verse rodeados.

File:Normandybreakout.jpg
Operaciones llevadas a cabo por los británicos y sus aliados de la Commonwealth para intentar cerrar la bolsa. Son las llamadas Totalize y Tractable. El avance americano fue más rápido al sur, tomando Alençon y aproximándose a Argentan.
File:Operation Tractable.svg

La operación Totalize fue realizada entre el 7 y 13 de agosto por las fuerzas anglo-canadienses con el objetivo de amenazar la ruta de escape de los alemanes más hacia el oeste y aumentar la presión sobre el sector. Sin embargo la resistencia alemana es superior de lo esperado y los progresos son lentos.

La operación Tractable fue llevada a cabo por tropas polaco-canadienses entre el 14 y 21 de agosto. Los objetivos eran tomar Falaise, Trun y Chambois, esta vez ya con el objetivo de cercar definitivamente a los alemanes. Esta operación dio el pistoletazo de salida de la Batalla de la Bolsa de Falaise.

Fuerzas de la 2ª división de infantería canadiense avanzan con cautela durante la operación Tractable, el 17 de agosto.
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El cierre de la bolsa se produjo en torno Trun y Chambois el 19 de agosto, donde efectivos de la 1ª blindada polaca (en forma de grupos de combate polacos integrados en el 1er ejército canadiense) tomaron contacto con la 90 americana de infantería y la 2ª blindada francesa.

Carros Cromwell y Sherman de la 1ª blindada polaca en el sector de Falaise
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El cerco sin embargo era débil en ese mismo sector, pues lo largo de ese mismo día efectivos de la 2ª división panzer rompieron el cerco canadiense en St. Lambert, haciendo uso de la carretera durante 6 horas hasta el anochecer, cuando fue vuelto a cerrar. Numerosos alemanes escaparon por esta ruta, también hubo pequeñas partidas que se infiltraron cruzando el río Dives durante la noche.

Soldados alemanes rindiéndose en St. Lambert el 19 de agosto.
File:St.-Lambert-surrender.jpg

Mientras tanto dos de los grupos de combate polacos fueron enviados a la colina 262 (mont Ormel), apodada “el mazo” por ellos, y pasando la noche del 19 de agosto atrincherando sus posiciones.

A la mañana del 20 el mariscal Model renovó sus intentos para romper el cerco, ordenando a la 2 SS y a la 9 SS atacar desde fuera las posiciones polacas que cerraban el cerco.

En torno al mediodía unidades de la 10 SS, 12 SS y 116 panzer consiguieron romper las líneas polacas y hacer un pasillo, mientras la 9 SS evitaba que los canadienses intervinieran. A media tarde un mínimo de 10.000 alemanes ya habían salido del cerco.

Los alemanes cruzan el río Dives y contratacan el 20 de agosto con ayuda de fuerzas del exterior. Algunas unidades aliadas quedan temporalmente aisladas.
File:Hill 262 20 Aug 1944.svg

Pese a quedar aislados en la colina 262 y no disponer de medios para volver a cerrar la apertura, los polacos disponían de una buena vista del campo de batalla y solicitaron fuego de artillería con letal precisión sobre los alemanes que estaban huyendo.

Exasperado por estas pérdidas, el general Paul Hausser, comandante del 7 ejército ordenó que las posiciones polacas fueran eliminadas. Importantes fuerzas, incluyendo restos de la 352 división de infantería alemana y grupos de combate de la 2 SS produjeron gravísimas bajas sobre el 8 y 9 batallones de la 1ª blindada polaca, pero los polacos pese a la muy precaria situación no capitularon.

Para complicar las cosas los polacos gastaron casi toda su munición restante repeliendo este ataque y no pudieron hacer otra cosa que seguir pidiendo artillería.

Sin embargo pronto oscureció y era ya difícil dirigir artillería con precisión en esas condiciones. Además ambos bandos llegaron a la conclusión de que era mejor evitar el combate y solo hubo algún tiroteo nocturno esporádico.

A la mañana del 21 los ataques alemanes se reanudaron. Los polacos sufrieron aún más bajas e incluso algunos fueron hechos prisioneros por los alemanes, pero siguieron manteniendo su posición elevada. Hacia las 11 de la mañana el 9 batallón recibió el mayor desgaste por ser atacados por restos de unidades de las SS.

En cualquier caso la ayuda de los Canadian Grenadier Guards no tardó en llegar a los supervivientes polacos, que llegaron a la colina 262.

Por su parte los elementos de la 2 y 9 SS que aún no habían escapado procedieron a su retirada hacia el Sena.

El 21 de agosto tanques de la 4ª mecanizada canadiense se unieron con fuerzas polacas en Coudehard. Las 3 y 4 de infantería canadiense aseguraban St. Lambert y Chambois. La bolsa de Falaise había sido totalmente cerrada para no volver a ser abierta.

BAJAS

El campo de batalla era un auténtico infierno, un matadero. Las carreteras estaban bloqueadas con equipo abandonado desperdigado.

Los pueblos de la región estaban totalmente devastados, cadáveres de civiles, animales y soldados alemanes estaban desperdigados. Las moscas en pleno calor de agosto se daban un festín.

Niños franceses observan un panzer V abandonado en Falaise
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Convoy alemán destruido en Falaise por la aviación aliada.
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El mismísimo general Eisenhower dijo al visitar la zona, dos días después del cierre de la Bolsa, que sería posible recorrer muchas decenas de metros sin pisar otra cosa más que cadáveres.

Eisenhower inspecciona el campo de batalla en Chambois, dos días después de terminados los combates. A su lado los restos de un panzer V.

File:Chambois1.jpg
El lugar fue declarado zona insalubre por miedo a infección, y los trabajos de limpieza se prolongaron hasta fechas tan tardías como noviembre.

BAJAS ALIADAS
  • Las bajas polacas en la colina 262 se cuantifican en 351 muertos e incapacitados y 11 tanques destruidos.
  • El total de la primera blindada polaca fueron 1.441 bajas que incluyen 466 muertos.
  • En cuanto a las bajas genéricas aliadas durante el mantenimiento y cierre de la bolsa son incuantificables, seguramente decenas de miles de muertos y heridos, siendo bastante significantes, pero en cualquier caso inferiores a las alemanas.
BAJAS ALEMANAS

Por su parte los alemanes sufrieron más de 400 muertes solo en el asalto a la colina, y posiblemente hasta 1.000 prisioneros, la mayoría de la 12 SS. Además un indeterminado número de tanques tiger, panzer V y panzer IV fueron destruidos junto con un apreciable número de piezas de artillería.
  • En torno a 90.000 alemanes (todo un grupo de ejército) fueron cercados en Falaise.
  • Unos 10.000 fueron abatidos
  • Unos 40.000 fueron hechos prisioneros.
  • En torno a 40.000 alemanes pudieron ser rescatados, y fueron inmediatamente rearmados para estabilizar el frente.
  • Gran cantidad de material alemán fue destruido o perdido en Falaise (en trono al 90%), entre el que se encuentran hasta 500 carros de combate.
  • Solo la 12 SS panzer perdió el 94% de sus tanques, casi toda su artillería, y el 70% de sus vehículos no blindados. Es posible que fuera una de las formaciones peor paradas de este escenario.
Material alemán destruido en Argentan el 21 de agosto
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Panzer V abandonado en Argentan, 21 agosto
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Panzer IV e infantería alemana abatida, fotografiados el 24 de agosto
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RESULTADO

Para el 22 de agosto todos los alemanes que quedaban en la bolsa estaban muertos o hechos prisioneros.

Como se ha comentado en la introducción, esta batalla supuso una decisiva victoria aliada.
Al ordenar atacar a sus mejores divisiones en Normandía, Hitler alejó a sus fuerzas de sus líneas de suministro, volviéndolas vulnerables a un posible cerco.

El ímpetu del avance aliado era imparable incluso mientras los alemanes estaban a la ofensiva días antes en la operación Lüttich. La decisión más acertada para los alemanes habría sido la de no haber atacado en los días previos o incluso la de retirarse inmediatamente con vistas a estabilizar el frente en una línea defensiva más ventajosa. De ese modo las bajas alemanas habrían sido mucho menores, aunque fuera a precio de ceder territorio francés que habría sido perdido inevitablemente en cualquier caso.

Esto dio camino libre a los aliados hacia París y la frontera alemana. Muchos llegaron a creer que la guerra terminaría por Navidad de 1944.

FALTA DE COORDINACIÓN ALIADA

Los americanos se vieron muy decepcionados al comprobar como en torno al 35% de los efectivos del 7 ejército alemán había escapado indemne. Esto fue percibido como una falta de urgencia por parte del general Montgomery a la hora de cerrar la bolsa.

Fuentes próximas a Patton indican que la división entre el sector americano y británico pasaba por Argentan. Patton, considerando que tenía la misión de cerrar la bolsa, tomó Argentan y cruzó la demarcación, “invadiendo” el sector británico. Montgomery en un alarde de autoridad ordenó a Patton ceñirse a la línea de demarcación, frustrando temporalmente el cierre de la bolsa.
Un buen número de historiadores coinciden en que es cierto que la bolsa pudo haberse cerrado antes. Montgomery no reforzó a Simonds, y el avance canadiense sobre Trun y Chambois en la operación Totalize no se hizo a marchas forzadas como exigían las circunstancias.

La 90 división de infantería americana encargada en cerrar la bolsa es considerada por algunos historiadores como Hastings como una de las menos efectivas en Normandía.

Otra teoría apunta a que el general Bradley no aconsejó frenar a Patton en Argentan para evitar problemas con los británicos, sino porque los americanos carecían de medios para defenderse de las unidades alemanas de élite en retirada (paracaidistas, 2 SS y 12 SS) que todavía conservaban gran parte de su equipo, lo cual habría sido un hecho vergonzoso para las fuerzas aliadas.
Fuerzas americanas avanzando hacia Argentan el 19 de agosto.

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